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de Christian Magnan

Le ciel du mois (par Christian Magnan)
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Galilée

Galilée (1564-1642)

Le ciel de décembre 2017

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Bonjour à toutes, bonjour à tous !

L’hiver arrive chez nous le 21 de ce mois de DÉCEMBRE 2017. Les longues nuits de saison nous offrent le bonheur de redécouvrir les somptueuses constellations hivernales.

VÉNUS disparaît dans les rayons du Soleil mais JUPITER redevient observable en fin de nuit, se levant plus de quatre heures avant le Soleil le 31. Si vous disposez d’un instrument astronomique, que ce soit chez vous ou autour de vous, ou encore dans un club d’astronomie, c’est le moment de reprendre  l’observation de la planète géante. De bonnes jumelles fixées sur un trépied ou une petite lunette suffisent pour découvrir les quatre satellites dits galiléens sous forme de petites perles entourant le disque planétaire et suivre leur ballet incessant. Le spectacle est saisissant de beauté et nous surprend par les changements perpétuels de configuration des quatre petits points lumineux. On a peine à croire au nombre quasi illimité de figures que peuvent exécuter les satellites et pour pouvoir en profiter j’indique dans la rubrique "au jour le jour" les configurations les plus spectaculaires du mois. Lorsqu’on pointe Jupiter, on ne sait jamais à l’avance sur quelle disposition on va tomber.

Mais il y a plus que l’aspect esthétique de ces scènes magiques. C’est en 1609-1610 que Galilée tourne pour la première fois sa lunette vers le ciel et qu’il découvre la présence de quatre "lunes" tournant autour de Jupiter. Cette observation aura une importance cruciale pour le triomphe du système héliocentrique de Copernic et pour la reconnaissance du bien-fondé des thèses de Galilée sur la rotation de la Terre sur elle-même et sur sa révolution autour du Soleil. En effet les incrédules objectaient à Galilée que si la Terre tournait autour du Soleil la Lune ne pourrait pas la suivre. Or la nature fournissait avec Jupiter la preuve qu’une planète pouvait bien suivre son orbite (que ce soit autour du Soleil ou de la Terre) en restant accompagnée de ses lunes. Ainsi l’observation que nous pouvons faire de Jupiter est la célébration du courage de Galilée dans son combat en faveur de la vérité et un hommage à la science moderne qui naissait à cette époque.

Les satellites de Jupiter se nomment, par ordre de distance à la planète-mère, IO, EUROPE, GANYMÈDE et CALLISTO. En les observant dans un petit instrument on ne peut pas reconnaître qui est qui et on doit recourir à des cartes du ciel ou à des logiciels donnant la configuration du moment. Pour découvrir la nature physique de ces satellites, tous différents, reportez-vous aux images d’une richesse incroyable fournies par les sondes spatiales qui ont exploré le système solaire et continuent à le faire.

Où trouver JUPITER dans le ciel ? C’est l’astre le plus brillant de la voûte céleste sur l’horizon sud-est et vous le trouverez donc facilement à l’aube en début de mois et de plus en plus tôt au fil des jours. Un croissant de Lune nous permet de faire l’état des lieux du MERCREDI 13 au VENDREDI 15. Le 13 le croissant orné de sa féérique lumière cendrée forme un triangle avec MARS, la planète rouillée, et SPICA notre belle étoile de la Vierge. Le 14 la Lune se situe entre Mars et Jupiter. Le 15 le croissant se réduit à un fil tandis qu’on peut remarquer près de Jupiter la petite étoile Zubenelgenubi de la constellation de la Balance.

Revenez dans ce coin de ciel le DIMANCHE 31 pour terminer l’année. Jupiter est là et forme une jolie figure avec Mars, de couleur orangée, et Zubenelgenubi. Si vous disposez d’un site bien dégagé dans cette direction vous pourrez apercevoir au ras de l’horizon la planète MERCURE et sur sa droite ANTARÈS du Scorpion, dont la couleur rouge fait concurrence à celle de Mars.

Le JEUDI 21 marque la date du SOLSTICE DE DÉCEMBRE sur Terre. C’est le début de l’hiver dans l’hémisphère Nord, le jour où le Soleil se lève le plus au sud du côté est et se situe au plus bas dans le ciel à midi. La nuit est la plus longue de l’année. Mais le Soleil est stationnaire, d’où le nom de "solstice"  donné à l’événement (de sol, soleil et stare, s’arrêter) et va repartir en sens inverse. Les jours vont rallonger et le Soleil va se lever de plus en plus vers le nord du côté est. Il y a quelque chose de remarquable à observer en cette époque de l’année, c’est la PLEINE LUNE, qui se produit d’ailleurs le DIMANCHE 3 DÉCEMBRE (la prochaine étant pour le 2 janvier 2018). Vous pouvez en effet noter que les Pleines Lunes d’hiver sont particulièrement hautes dans le ciel et donnent l’impression d’illuminer la Terre comme le ferait un immense lampadaire. La Pleine Lune du 3 culminera à plus de 55° de hauteur, franchissant le méridien à près de 65° à Perpignan. L’explication de cette situation est qu’à la Pleine Lune le Soleil est situé à l’opposé de la Lune, dans notre dos quand nous faisons face à la Lune. Il est assez facile de voir que par symétrie si le Soleil est au plus bas à midi solaire la Pleine Lune est de son côté au plus haut dans le ciel. Laissez-vous éblouir par les Pleines Lunes d’hiver.

Si les conditions météorologiques sont bonnes réservez quelques heures de la NUIT du MERCREDI 13 au JEUDI 14 pour traquer les étoiles filantes de l’essaim des Géminides. Comme leur nom l’indique ces filantes semblent provenir de la constellation des Gémeaux, dont les deux étoiles principales Castor et Pollux, se lèvent au nord-est en début de nuit et culminent plus tard presque à la verticale. Selon le mode d’emploi habituel, il faut choisir un site protégé au mieux des lumières artificielles et offrant l’horizon le plus vaste possible, se munir de couvertures et d’une chaise longue, s’armer de patience. Et que la chance nous sourie !

La constellation des Gémeaux vers laquelle nous sommes tournés nous donne l’occasion de savourer le retour des belles étoiles d’hiver. Au-dessus de Castor et Pollux se repère facilement la brillante Capella du Cocher (reconnaissable je le rappelle au fin petit triangle isocèle des chevrettes qui l’accompagnent). Sur la droite resplendit la constellation du Taureau abritant l’amas des Hyades, la rouge Aldébaran et l’amas si emblématique des Pléiades. Très haut dans le ciel serpente le W majuscule de Cassiopée et s’affiche la constellation de Persée, si riche en étoiles qu’elle constitue comme un amas stellaire. D’ailleurs découvrez le double amas de Persée, situé entre Cassiopée et Persée. Constitué de deux amas juxtaposés il est repérable à l’œil nu et se révèle magnifique à travers des jumelles.

La somptueuse constellation d’Orion se lève maintenant tôt dans la soirée et les trois étoiles du Baudrier d’abord verticales tournent peu à peu au fur et à mesure qu’Orion avance dans le ciel. L’étoile la plus brillante du ciel, Sirius du Grand Chien, est aux pieds du chasseur mythique, sur la gauche, tandis que Procyon du Petit Chien se tient solitaire à gauche de l’ensemble (en fait entre Sirius et Pollux). Saurez-vous reconnaître ce que l’on appelle l’hexagone d’hiver, un astérisme assez régulier réunissant les 6 sommets suivants : Sirius, Rigel, l’étoile bleue du quadrilatère d’Orion situé en bas à droite, Capella, Castor et Pollux (Castor est au-dessus de Pollux, légèrement moins lumineuse que cette dernière). Cet hexagone est centré sur Bételgeuse l’étoile rouge du sommet supérieur gauche du quadrilatère d’Orion.

Enfin l’étoile artificielle de la Station spatiale internationale ou ISS a ses charmes car il est toujours émouvant de la voir traverser lentement et silencieusement le ciel en pensant que des êtres humains y habitent. De beaux passages sont prévus pour le mois de décembre, le soir. Vous savez qu’il faut consulter les horaires sur le site http://www.heavens-above.com et repérer les passages ayant la magnitude la plus petite possible en valeur algébrique. Ainsi vers Montpellier sont prévus entre autres des passages fort brillants le 2 décembre avec une magnitude de -3,7 et le 15 décembre avec une magnitude -3,9. L’équipage est actuellement composé de six hommes. Trois quitteront la station le 14 décembre et trois nouveaux arriveront le 17. Surveillez sur internet les horaires de ces opérations car il sera peut-être possible de voir en même temps la Station spatiale et le Soyouz qui assurera le transport (les États-Unis n’étant plus en mesure d’acheminer des hommes vers l’ISS ou de les ramener sur Terre).

LE CHIFFRE DU MOIS : 1609. On peut retenir cette date, celle de l’année où pour la première fois de son histoire l’humanité a observé le ciel à travers les yeux de Galilée armé de la lunette qu’il avait conçue. La révolution copernicienne se mettait en marche et la science moderne allait naître lorsque la théorie de Newton aurait rejoint l’observation de Galilée. Newton naît en 1642, l’année où meurt Galilée.

Bonnes nuits sous les étoiles
Christian

DÉCEMBRE 2017 AU JOUR LE JOUR
Tous les jours : Jupiter se lève de plus en plus tôt le matin et redevient observable en deuxième partie de nuit ; les constellations d’hiver illuminent la nuit
Samedi 2 : les quatre satellites galiléens Europe, Io, Ganymède et Callisto sont alignés dans cet ordre à l’ouest de Jupiter
Dimanche 3 : Pleine Lune à 15h47 TU ; elle franchit le méridien à plus de 55° de hauteur et illumine vivement la Terre
Du mardi 5 au 13 février 2018 : Vénus traverse le champ du coronographe LASCO C3 de la sonde SOHO
Mercredi 6 : Callisto survole le pôle Sud de Jupiter sans être masqué par le disque grâce à l’inclinaison du plan de son orbite
Du mardi 12 au dimanche 31 : Saturne traverse le champ du coronographe LASCO C3 de la sonde SOHO et y croise Vénus le 25
Nuit du mercredi 13 au jeudi 14 : les étoiles filantes de l’essaim des Géminides
Du mercredi 13 au vendredi 15 : le matin à l’aube au sud-est le croissant lunaire traverse la Vierge et rend visite à Mars et Jupiter
Vendredi 15 : superbe petit triangle formé par Europe, Ganymède et Callisto à l’ouest du disque jovien ; Io est seul de l’autre côté
Lundi 18 : Nouvelle Lune à 6h30 TU et nuits noires autour de cette date
Du mardi 19 au dimanche 24 : le croissant lunaire du soir
Jeudi 21 : solstice de décembre à 16h28 TU ; début de l’hiver dans l’hémisphère Nord, le Soleil est au plus bas à midi solaire mais les jours vont se mettre à rallonger et le Soleil va se lever de plus en plus vers le nord du côté est
Jeudi 21 : Europe et Ganymède forment une belle paire à l’est du disque jovien, Io est contre le limbe à l’ouest et Callisto plus loin de Jupiter
Lundi 25 : Vénus et Saturne sont en conjonction à 1degré d’écart ; à voir dans le champ du coronographe LASCO C3 de la sonde SOHO car la rencontre se produit à moins de 4 degrés du Soleil
Jeudi 28 : Io, Europe, Ganymède et Callisto sont alignés dans leur ordre naturel de distance à l’est du disque jovien
Dimanche 31 : à l’aube sur l’horizon sud-est brillent Jupiter, Mars, Mercure et Antarès
Dimanche 31 : joli triangle formé par Io, Europe et Callisto à l’est de Jupiter


LIENS

Autour du ciel, le blog du Monde de Guillaume CannatL'image astronomique du jour
Astronomy Picture of the Day
Le Soleil en direct de SOHO
Le Guide du Ciel
Ciel des Hommes
Images célestes
Le ciel au-dessus de nos têtes (en anglais)
aide à la connexion
Actualité de l'environnement Soleil-Terre (en anglais)
Sky and Telescope (en anglais)
ANPCNE : Association Nationale pour la Protection du Ciel et de l'Environnement Nocturnes
Allez observer le ciel à l'observatoire d'Aniane

Un astronome professionnel retrace pour vous le cheminement patient de la pensée scientifique moderne, vous guide dans une visite grandiose de l'Univers, vous raconte la folle histoire des étoiles et vous révèle la place de l'espèce humaine dans un cosmos qui ne l'attendait pas.

L'auteur se permet en outre de dénoncer les graves dérives conceptuelles d'une science contemporaine courant à sa perte sous l'effet d'un productivisme effréné.

Voici un ouvrage unique en son genre qui vous donnera à penser!

 

couverture

Paru en juin 2014

Édité par Guillaume Cannat (amds-edition)
Disponible en commande immédiate
dédicace possible de l'auteur

L'image de couverture représente l'éclipse totale de Soleil du 11 juillet 2010 à l'île de Pâques (cliché de Guillaume Blanchard)

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